El metro de Chicago y el Loop

Tráfico por debajo de las vías en el Loop.

El metro de Chicago resulta un rasgo muy peculiar de la ciudad, tan peculiar que he decidido dedicarle una entrada enterita a él solito. O bueno, a su historia pero, sobre todo, a una sección muy concreta del metro y al área por el que discurre.

Pero antes de ponernos manos a la obra, es necesario que sepáis un pequeño detallito. Si venís de turismo a Chicago y buscáis una parada, no preguntáis por el subway o el underground, como haríais en otras ciudades. En Chicago es muy probable que os miren con cara rara. En serio, le pasó a una amiga cuando vino a visitarme. Aquí decimos que cogemos el CTA (Chicago Transit Authority), el train, tal línea o, directamente, the ‘L’ (de Elevated tracks). ¿Os hacéis ya una idea de por dónde van los tiros?

¿Por qué se habla de the ‘L’?
Este nombre viene de un hecho muy particular, para desgracia de los que tenemos que coger el metro en invierno: la mayoría de las estaciones son elevadas. Sí, has leído bien. Elevadas. 😮 Y con esto no quiero decir simplemente que estén a la altura de la calle, no, quiero decir que están al nivel de la calle o por encima. Si tenemos en cuenta el frío que hace en esta ciudad en invierno y le sumamos el viento (que le pega bien todo el año ¡y en invierno es frío frío de narices!), parece extraño que esté casi todo elevado. Por suerte, durante el invierno tenemos servicio de calefacción en las estaciones. 😀

Botón de la calefacción. Disponible desde 1 de noviembre al 31 de marzo. Si hace demasiado frío, lo encienden antes.

Breve historia de the ‘L’
Inicialmente, el primer tren/metro de transporte urbano fue una vía elevada de tren eléctrico que data de 1892 y denominada Chicago and South Side Rapid. Curiosamente, tramos del recorrido original, que iba desde la 39th St hasta Congress Terminal, siguen incluidos en la ruta que realiza la Green Line (línea verde). Se trata, además, del segundo sistema de sistema de transporte rápido más antiguo de Estados Unidos, sólo por detrás del primer servicio de trenes del Boston ‘T’.

Con el paso de los años, se construyeron nuevas vías y crearon líneas que unían barrios al norte, sur y este de la ciudad con el centro. Fue en 1911 cuando el empresario Samuel Insull, presidente de la eléctrica (¡por el interés te quiero, Ándres!) Chicago Edison y hoy conocida como ComEd (Commonwealth Edison), tomó el mando de las distintas firmas. Dos años más tarde unificó unificó la gestión de todas las vías bajo el nombre de Chicago Rapid Transit Company. En 1947 el gobierno tomó control de los servicios del metro y autobuses, creando el Chicago Transit Authority (CTA) y se planteó soterrar el tren, de ahí que las líneas roja y azul cuenten con paradas subterráneas (más información en Wikipedia EN y Wikipedia ES). Pasado el tiempo, sin embargo, la idea parece que fue abandonada, dejándonos con la inigualable belleza y peculiaridad del Loop de Chicago: rascacielos, coches, autobuses, vías y trenes.

Toda la información sobre trenes (urbanos) y autobuses de Chicago la podéis encontrar en la página web oficial del CTA. En caso de que haya alguna modificación de rutas o aviso de retrasos/incidencias en el servicio, aquí publican la información. Para los trenes, suelen ser empleo de vía única en ciertos tramos o de vías (elevadas/subterráneas) que no son habituales. Con los autobuses, suele ser reorganización del servicio por tramos de la ciudad en obras o eventos especiales.

Vale, ya sé porqué los trenes son elevados, la historia, bla-blá, bla-blú. Pero, ¿cuál es el área ese tan peculiar del que hablabas en la entradilla? ❓ ¡Tengo curiosidad!
Volviendo a los trenes, una vez explicado que las vías son elevadas, resulta un poco más fácil entender el sobrenombre que recibe el centro de la ciudad que, además, resulta ser el centro financiero. Aquí no usamos (o al menos no siempre) eso de Downtown (centro) o Financial District para referirnos a ese área. No. Aquí lo llamamos el Loop.

¿Por qué? Muy sencillo, de las ocho líneas de metro urbano, tres (marrón, naranja y rosa) incluyen en su recorrido normal un loop en el centro y otra (verde) lo atraviesa. De las cuatro restantes, una (amarilla) no llega al centro, dos (roja y azul) cruzan el área pero son subterráneas en el centro y la última (morada) sólo baja al centro y hace el loop completo en hora punta (de lunes a viernes, 05:20-10:15 y 14:30-19:15 con la ruta Linden->Loop->Linden).

Parece un poco absurdo tener tal concentración de trenes en el centro pero, en combinación con los autobuses y los Metra (trenes cercanías desde los suburbs), funciona bastante bien. Eso sí, todo es digno de mejorar2, en especial las conexiones entre algunas zonas de la ciudad, que los transbordos y viajes son bastante horrorosos cuando uno intenta hacer viajes norte-noroeste, sur-sudoeste o noroeste-sudoeste y uno no quiere/puede coger el autobús o, simplemente, no le convienen las rutas y transbordos (el tráfico puede ser horroroso).

En el plano de arriba podéis ver la distribución completa de todas las líneas del tren y se hace evidente la gran distancia que cubren las vías. En total, se trata de 360,7 km (224.1 mi) de vías con una cifra superior a los 228 millones de viajeros al año, según cifras de 2013. Y esto le convierte en el transporte de trenes con dato mayor número de pasajeros en los Estados Unidos, sólo por detrás del New York Subway y el Washington Metro (datos de Wikipedia EN). En los trenes, sin embargo, lo habitual es ver un plano que poco corresponde con la distancia real entre las estaciones. Por ejemplo, para la línea roja, las estaciones de las zonas norte y sur parecen estar todas muy cerca la una de la otra y las del centro muy distantes. ¡Nada más opuesto a la realidad! Pero este se debe al lío de líneas en el centro, esa zona siempre siempre se amplia cuando se muestran varias líneas. Si tenemos en cuenta los números de los portales1, podemos ver que entre las calles de Wabash St (100 E) y Wells St (200 W) hay 3 diferentes centenas (0E, 0W, 100W), lo que hace una distancia de ~600 m (3/8 mi). Los límites norte y sur del Loop son Lake St (200 N) y Van Buren St (400 S), separados por una distancia de ~1,2 km (6/8 mi).

Tren cruzando el Chicago River por el Wells St Bridge.

De las líneas que entran en el Loop, la marrón y la morada entran por el norte, cruzando el Wells Street Bridge, el mismo punto por el que salen. La principal diferencia es que la morada hace el recorrido en sentido horario y la marrón en el antihorario. Las líneas naranja y rosa, como ya he mencionado antes, también recorren el loop al completo y ambas lo hacen en sentido horario. La primera viene desde el sur, desde el aeropuerto de Midway; mientras que la segunda lo hace por el Oeste, cruzando el río por el Lake Street Bridge. La única línea que realmente cruza el Loop es la verde. Entra por el sur, por el mismo punto que la naranja, y sale por el oeste, como la rosa. A diferencia del resto de líneas, ésta no hace el recorrido completo, sólo discurre por la parte oeste/norte del Loop cuando circula en cualquiera de los dos sentidos.

A pesar de lo bonito/peculiar del tren, permitidme una pequeña recomendación: si estáis en el Loop, en hora punta, y queréis mantener una conversación con alguien, HUID de las calles y puentes con vías. Entre el estruendo que arma un simple tren y el trajín que hay a esas horas, es IM-PO-SI-BLE haceros oír. 😕 Es más, es probable que no os oigáis ni a vosotros mismos.

Ahora que ya “conocéis” Chicago, seguro que veis el Loop (o al menos los trenes y sus vías) en un montón de películas. Digamos que, después de varias visitas de la family, cada vez que los de casa ven las vías en una peli de la tele, me avisan. 😉

Cruce de vías en Lake/Wells. Ostenta el récord Guiness de cruce de vías con más tránsito del mundo. Fuente: WikiMedia.

Notas:
1: por norma general, en Chicago el cambio de centena en los números de portal indica 200m (1/8 mi). La excepción son las tres primeras millas hacia el sur que están en Roosevelt St (1200 S), Cermak St (2200 S) y 31st St (3100 S). A partir de aquí, 8 bloques son 1,6 km (1 mi). Así resulta relativamente fácil saber la distancia entre dos puntos de la ciudad y, a la hora de dar indicaciones siempre se utiliza el cruce de X N/S Calle con Y E/W Calle. Tenéis más información sobre el tema (en inglés) aquí: Gapers Block – Measuring the Chicago mile (EN).

2: la ciudad y el CTA están en proceso de estudio de varias formas de mejorar el metro y, entre las ideas en desarrollo, está la de hacer una línea circular externa al Loop que conecte varias líneas. Esta propuesta inicial (datada de 2002 con información orientativa sobre paradas/cambios de rutas) la podéis encontrar aquí (EN), en Chicago-L.org. Otras ideas bastante interesantes las podéis encontrar en Gapers Block – A CTA MAP for 2055 (EN). Se trata de ideas a título personal del autor pero que tendrían grandes repercusiones sociales y económicas, con una mejor comunicación entre barrios, eliminación de barreras entre estos y mejora importante del transporte de la ciudad.

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